Les années 1980s connaissent plusieurs cas marquants d'observations en Europe (Bentwaters en Grande Bretagne, lumières de Hessdalen en Norvège) à côté d'autres (Japan Air Lines au-dessus de l'Alaska).

Elles marquent aussi le développement d'analyses plus poussées de documents (photographie de Vancouver en Colombie Britannique) ou de traces sur l'environnement (Trans-en-Provence, l'Amarante en France) ou les personnes (Cash/Landrum aux Etats-Unis).

Cette décennie voit aussi apparaître les premières vagues d'observations de triangles volants dans le nord de l'Europe (Grande Bretagne, ou le début de la vague Belge) mais aussi aux Etats-Unis (vague de la vallée de l'Hudson).

C'est aussi la décennie du développement des cas d'enlèvements (Linda Cortile) et de scénarios complotistes et pessimistes et de canulars associés (Kirtland, MJ-12, crash de l'Afrique du Sud) ou non (Gulf Breeze).