La National Security Agency est l'organe responsable de la coordination, de la conduite et de l'exécution de toutes les mesures cryptologiques pour le gouvernement américain. Elle rassemble, exploite et distribue les informations issues de l'exploration électronique pour les besoins du DoD ou d'autres services. La NSA est également responsable de l'exécution des mesures de protection électronique et de la sécurité informatique pour le gouvernement américain. C'est l'un des organes de renseignement le plus secret de la communauté américaine du renseignement (elle fut surnommée dans les millieux du renseignement No Such Agency). Son budget annuel est évalué à 4 milliards $ En 1997 et ses effectifs à {{38000|number}} personnes à travers le monde (), dont environ {{20000|number}} personnes dans le Maryland, et le personnel du CSS.

A la suite d'un memorandum classifié Top Secret, intitulé Communications Intelligence Activities daté du , le Président Harry S. Truman abolit l'AFSA et crée la NSA le . Comme son nom l'indique la NSA agit au profit du DoD dont elle dépend. Les tâches de la NSA sont définies par la National Security Council Intelligence Directive n°6, dont peu de détails sont connus. La NSA fonctionne en vertu des objectifs, besoins et priorités établies par le DCI. Elle est restée secrète durant plusieurs années et son existence n'a été officiellement reconnue qu'en .

La NSA est organisée en groupes :

Le campus de la NSA à Fort Meade (Maryland)
Le campus de la NSA à Fort Meade (Maryland)

La NSA entretient un certain nombre de stations d'écoute électronique à travers le monde et en exploite certaines en collaboration avec d'autres services (GCHQ, CSE, DSD) en vertu de l'accord UKUSA. Elle échange également des informations avec l'Afrique du Sud.

La NSA mène également des écoutes électroniques à partir de navires, dont l'existence a été révélée lors de l'affaire de la capture de l'équipage du PUEBLO par les forces nord-coréennes le . Elle recueille également ses informations grâce aux satellites et aux récepteurs radio implantés à travers le monde en des endroits stratégiques. Elle utilisait les sous-marins de la flotte américaine pour enregistrer les conversations qui transitaient par les câbles téléphoniques sous-marins immergés autour de la Russie et des avions-espions pour renforcer sa surveillance sur le bloc soviétique. Elle avait aussi installé des micros dans toutes les missions diplomatiques, amies ou ennemies, du Moyen-Orient. Ces appareils d'écoute étaient mis en place par une équipe de la CIA. Toutes les données interceptées par la NSA sont traitées à son quartier général par des ordinateurs qui fonctionnent nuit et jour. En 24 h ils transcrivaient, recoupaient et déchiffraient jusqu'à 100 millions de mots enregistrés. Les caméras des satellites de la NSA filment régulièrement des villes, rue par rue; transmis à Washington où, grâce aux technologies photographiques d'agrandissement les plus modernes, d'autres ordinateurs isolent chaque individu et produisent des photos où il est possible de reconnaître un visage.

En , elle publia à usage interne un document intitulé L'hypothèse ovni et le problème de la survie.

Depuis , le Directeur de la NSA est également chef du CSS.

En , elle publiait son rapport SETI : Une évaluation. Les équipes du SETI déclarent recevoir des signaux réguliers.

Depuis , l'équivalent Russe de la NSA est la FAPSI.

Ft George C. Meade
9800 Savage Rd
Maryland 20755-6000

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