Exemples de représentations d'ovnis ou d'appareils extraterrestres sous forme de soucoupe
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La soucoupe renvoie à l'image d'Epinal de l'ovni, mais est loin d'être la seule forme rapportée.

En fait on peut trouver des signalements de ce qui pourrait s'apparenter à des soucoupes assez loin dans le passé, tels les boucliers ardents (mais étaient-ils vus par la tranche ou s'agissait-il de ronds lumineux ?) rapportés par Julius Obsequens ou en 1878 lorsqu'un texan estime un phénomène non identifié de la taille d'une grande soucoupe "A Strange Phenomenon", Denison Daily News, 25 janvier 1878. On trouve aussi la forme en science-fiction en par exemple.

Le terme plus spécifique "soucoupe volante" est né avec l'observation séminale de Kenneth E. Arnold le qui décrivit le mouvement des ovnis qu'il avait vu comme semblable à celui de soucoupes ricochant sur l'eau. C'est en fait le journaliste Bill Bequette qui, en déformant ses propos, parla de "soucoupes volantes", alors que le phénomène observés par Arnold avait plus l'apparence d'ailes volantes.

Pourtant, c'est bien une vague de témoignages d'observation de "soucoupes" qui suivra cette "première" observation moderne, suivie de nombreuses autres, où commenceront à se mêler des formes de cigares et, bien plus tard à la fin des années 1980s, des triangles On peut trouver quelques témoignages plus anciens d'observations de triangles, mais la très grande majorité apparaît bien à partir de fin 1980s. Les formes de soucoupe et de cigare ne sont d'ailleurs pas très éloignées l'une de l'autre (une soucoupe très applatie / un cigare légèrement arrondi), et on peut exclure que le témoignage puisse parfois rapporter l'une ou l'autre de ces formes pour un même phénomène. En fait, toute forme vue d'assez loin se résume à un phénomène ponctuel, que l'on peut imaginer restant rond vu de plus près.

Bertrand Méheust Méheust, B.: Science-fiction et soucoupes volantes - Une réalité mythico-physique, préfacé de Aimé Michel, Mercure de France 1978 fera remarquer que la forme même de la soucoupe évoque le mandala décrit par Carl Gustav Jung.